Inclusive messaging: Supporting refugee mental health in the United States during COVID-19

Dr Brandon L Gray is the Intake & Capacity-Building Coordinator at the organisation New England Survivors of Torture and Trauma at the University of Vermont and a Mental Health and Psychosocial Support (MHPSS) consultant with WHO. Dr Saida M Abdi is a clinician and Assistant Professor at the School of Social Work at the University of Minnesota. In this post, they share aspects of their work supporting refugees during the COVID-19 outbreak in the United States.

Key messages Innovations
Distribute information in appropriate languages via accessible channels Short videos distributed by trusted community organisations       
Non-inclusive messaging perpetuates harmful myths and misconceptions Informal WhatsApp discussions with religious leaders and community members
Current circumstances may trigger stress reactions from past adversity Tele-mental health services                                                           

Refugees in the United States often live in close-knit communities, connecting with neighbors and family members daily. They buy and sell culturally-specific goods at local stores and depend on relatives to help with childcare. The elderly and ill depend on family members for support with daily activities. Maintaining these social connections is very important to the psychological wellbeing of refugees, who lean on these support systems in times of crisis. Unfortunately, necessary COVID-19 precautions also reduce traditional social networks. The abrupt loss of contact can be devastating and is worse for those who cannot use technology to stay connected.  

Many refugee families are already economically disadvantaged in the US, often funneled towards lower paying jobs with few benefits and limited security. Because of the pandemic, many people have been laid off temporarily or permanently. This has led to widespread difficulty in meeting even the most basic of needs.

The negative psychological impact of this crisis is worsened by the lack of reliable information in appropriate languages.

The negative psychological impact of this crisis is worsened by the lack of reliable information in appropriate languages. While emergency information systems may be strong in parts of the country, they are not always inclusive. Information may be limited or only partially distributed in languages spoken among refugee communities or via non-traditional and more readily accessible channels. As a result, common misperceptions have become widespread. These myths remain difficult to counteract given pre-existing mistrust of authorities in refugee communities due to past violations and abuses. The end result has been fear, anxiety, depression, social isolation and increased stress reactions, often triggered by reminders from past crises.

Challenges in providing mental health care have also arisen due to necessary social distancing measures. Within our organisations, we have resorted primarily to tele-health to continue delivering mental health services. However, lack of access to technology, particularly among elderly refugees, limited technology literacy and shared devices among family members have made implementation difficult. Due to the lack of inclusive messaging, counteracting harmful myths and misinformation has become the focus of many interactions.

Due to the lack of inclusive messaging, counteracting harmful myths and misinformation has become the focus of many interactions.

To address these issues, we have partnered with community-based organisations with prior trust among refugee communities to ensure accurate and timely information distribution. Our partners have shared brief but informative videos from community workers in different languages on topics such as preventing infection, self-care, normalising mental health reactions, combating social stigma and coping as a family. Informal discussions via WhatsApp and teleconferencing with religious leaders about social responsibility have also been very effective in reaching wider audiences. These discussions specifically address cultural factors, such as respect for elders through social distancing and suspending customary greetings requiring physical contact. 

There remains much to be done, and the situation is likely to get worse before it gets better. We have learnt a lot from our experiences so far. Messaging needs to be inclusive and considerate of individuals unlikely to be reached through standard communication channels or majority languages. Social isolation may unfortunately lead to a secondary “pandemic” of depression and anxiety. Innovative approaches in community engagement and strengthening informal social networks will be crucial in combating immediate and long-term consequences, while also reducing the spread of the virus. Finally, our experiences highlight the importance of supporting children and families and making sure they have access to basic resources, especially those with previous exposure to adversity. This approach may help reduce additional stress reactions due to past experiences of food insecurity and loss of social support.

In this video for Somali communities, Dr. Saida Abdi explains the importance of listening to information and guidance from health care workers and other professionals about COVID-19. Dr. Abdi also talks about the importance of proper hand-washing and social distancing and the need to pay attention to the psychological impact of the pandemic, especially on children and families. She provides strategies for self-care and maintaining social support while continuing to socially distance.

Key resources: 

  • The COVID-19 Crisis: Key Protection Messages (UNHCR)​ [Link]
  • Quick Tips on COVID-19 and Migrant, Refugee and Internally Displaced Children (UNICEF) [Link]​
  • MHPSS Collaborative: Research on the impacts of children’s exposure to violence, abuse, exploitation and neglect – particularly in crisis, migration and displacement situations (MHIN) [Link]

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Mensajería inclusiva: Apoyo a la salud mental de refugiados en los Estados Unidos durante el COVID-19

El Dr. Brandon L Gray es el Coordinador de Entrada y Desarrollo de Capacidades en la organización Sobrevivientes de Tortura y Trauma de New England de la Universidad de Vermont y consultor de Mental Health and Psychosocial Support (MHPSS) con la OMS. La Dra. Saida M Abdi es un clínico y Profesor Asistente en la Escuela de Trabajo Social en la Universidad de Minnesota. En esta publicación, ellos comparten algunos aspectos de su trabajo ayudando a refugiados durante el brote del COVID-19 en los Estados Unidos. 

Datos clave Innovaciones
Distribuir información en el idioma apropiado a través de canales accesibles Videos cortos distribuidos por organizaciones comunitarias confiables
Los mensajes no inclusivos perpetúan mitos dañinos e ideas equivocadas Discusiones informales a través de WhatsApp con líderes religiosos y miembros de la comunidad
Las circunstancias actuals pueden desencadenar reacciones de estrés de situaciones adversas del pasado Servicios de telemedicina en salud mental                              

Los refugiados en Estados Unidos generalmente viven en comunidades muy unidas, conectando a diario a vecinos y miembros de la familia. Ellos compran y venden bienes propios de su cultura en tiendas locales y dependen de sus parientes como ayuda en el cuidado de los niños. Los adultos mayores y las personas enfermas dependen de los miembros de su familia para recibir apoyo con sus actividades cotidianas. Mantener las conexiones sociales es muy importante para el bienestar psicológico de los refugiados, quienes se apoyan en estos sistemas de soporte en tiempos de crisis. Desafortunadamente, las precauciones necesarias en respuesta al COVID-19 también reducen las redes sociales tradicionales. La abrupta pérdida de contacto puede ser devastadora y es peor para quienes no pueden usar tecnología para mantenerse conectados. 

Muchas familias de refugiados ya está desfavorecidas económicamente en los EE.UU. y usualmente terminan obteniendo trabajos con remuneraciones bajas y además con pocos beneficios y limitaciones en la seguridad. Debido a esta pandemia, muchas personas han sido despedidas temporal o permanentemente. Esto conlleva a una dificultad generalizada en cumplir incluso con las necesidades más básicas.

El impacto psicológico negativo de esta crisis ha empeorado la falta de información confiable en idiomas apropiados.

El impacto psicológico negativo de esta crisis ha empeorado la falta de información confiable en idiomas apropiados. Mientras los sistemas de información de emergencia pueden ser fuertes en otras partes del país, estos no siempre son inclusivos. La información puede ser limitada o distribuida solo parcialmente en idiomas hablados por comunidades de refugiados o a través de canales no tradicionales ni accesibles. Como resultado, muchas ideas erróneas son comúnmente difundidas. Estos mitos son difíciles de derribar debido a la desconfianza preexistente en las autoridades entre las comunidades de refugiados debido a las violaciones o abusos precedentes. EL resultado final ha sido el temor, ansiedad, depresión, aislamiento social y el aumento de reacciones de estrés, generalmente desencadenadas por recordatorios de crisis pasadas.

Los retos para proveer atención en salud mental han surgido también debido a las medidas necesarias de distanciamiento social. Dentro de nuestras organizaciones, nosotros hemos recurrido principalmente a la tele-medicina para continuar proveyendo servicios de salud mental. Sin embargo, la falta de acceso a tecnología, particularmente entre los refugiados de la tercera edad, la falta de conocimiento sobre tecnología y los equipos compartidos entre los miembros de la familia han hecho difícil la implementación. Debido a la falta de mensajería inclusiva, contrarrestar los mitos dañinos y la desinformación se ha convertido en el foco de muchas interacciones.

Debido a la falta de mensajería inclusiva, contrarrestar los mitos dañinos y la desinformación se ha convertido en el foco de muchas interacciones.

Para abordar estos problemas, nos hemos aliado con organizaciones basadas en la comunidad en las que las comunidades de refugiados ya confían para asegurar una distribución de información acertada y a tiempo. Nuestros aliados han compartido video breves pero informativos de trabajadores de la comunidad en diferentes idiomas sobre temas como prevención de infecciones, autocuidado, normalización de reacciones de salud mental, lucha contra el estigma social y estrategias de afrontamiento como familia. Discusiones informales a través de WhatsApp y teleconferencias con líderes religiosos sobre responsabilidad social también han sido muy efectivos para llegar a un público mayor. Estas discusiones abordan específicamente factores culturales, como el respeto por los adultos mayores durante el distanciamiento social y la suspensión de saludos tradicionales que requieren contacto físico.

Aún queda mucho por hacer y la situación parece empeorar en vez de mejorar. Hasta ahora, hemos aprendido mucho de nuestras experiencias. La mensajería necesita ser más inclusiva y considerada con los individuos que difícilmente serán alcanzados a través de canales de comunicación estándar o usando el idioma de las mayorías. El aislamiento social podría llevar a una desafortunada “pandemia” secundaria de depresión y ansiedad. Los enfoques innovadores para el compromiso de la comunidad y el fortalecimiento de redes sociales informales serán cruciales al momento de combatir las consecuencias inmediatas y a largo plazo, mientras también se reduce la propagación del virus. Finalmente, nuestras experiencias resaltan la importancia de apoyar a los niños y familias y asegurarse de que tengan acceso a recursos básicos, especialmente aquellos con exposición previa a la adversidad. Este enfoque puede ayudar a reducir reacciones de estrés adicionales generadas por experiencias previas de inseguridad alimenticia y pérdida de soporte social. 

En este video sobre comunidades Somalíes, la Dra. Saida Abdi explica la importancia de escuchar información y guía de trabajadores de salud y otros profesionales sobre el COVID-19. La Dra. Abdi también habla de la importancia de lavarse las manos adecuadamente y del distanciamiento social, así como de la necesidad de prestar atención al impacto psicológico de la pandemia, especialmente entre los niños y las familias. Ella provee estrategias de autocuidado y de cómo mantener el soporte social mientras estamos distanciados socialmente.

Recursos clave​: 

  • The COVID-19 Crisis: Key Protection Messages (UNHCR)​ [Link]
  • Quick Tips on COVID-19 and Migrant, Refugee and Internally Displaced Children (UNICEF) [Link]​
  • MHPSS Collaborative: Research on the impacts of children’s exposure to violence, abuse, exploitation and neglect – particularly in crisis, migration and displacement situations (MHIN) [Link]

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Region: 
North America
Population: 
Children and adolescents
Adults
Families and carers
Minority populations
Setting: 
Community
Approach: 
Advocacy
Technology
Prevention and promotion
Treatment, care and rehabilitation
Disorder: 
All disorders
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